La disponibilidad del agua determina las propiedades funcionales de las comunidades leñosas

Guadiato_slopeEntender los factores que regulan la estructura y funcionamiento de las comunidades vegetales es en la actualidad uno de los retos más importantes de la ecología. Una de las principales herramientas utilizadas para analizar estos aspectos es la aproximación funcional, basada en la variación de rasgos funcionales a lo largo de gradientes ambientales. Esto nos permite discernir los mecanismos de filtrado de especies que están teniendo lugar y nos ayuda a comprender mejor, dichos patrones de las comunidades.

El IRNAS-CSIC ha colaborado con la Universidad de Córdoba en un estudio a escala local (Sierra Morena), donde se analiza la variación funcional de nueve comunidades de especies leñosas a lo largo de un gradiente de nutrientes y humedad. Para ello se han tomado muestras de rasgos funcionales tanto aéreos (tamaño de la planta, área específica foliar, contenido en materia seca de tallo y hoja, etc.) como subterráneos (contenido de materia seca y longitud específica radicular) de 38 especies leñosas mediterráneas. Los objetivos fueron i) determinar qué factores abióticos del suelo (principalmente humedad y nutrientes) condicionan la variación de rasgos funcionales de la comunidad y ii) discernir si la variación de estos rasgos es consecuencia de un cambio en la composición de especies (turnover), de los cambios en las abundancias de las mismas o como consecuencia de la variación intraespecífica. Para esta última cuestión se ha desarrollado una nueva fórmula (basada en el modelo propuesto por Leps y colaboradores en 2011) que permite diferenciar las causas de estos cambios entre comunidades.

La variación de los rasgos funcionales en las comunidades estuvo muy relacionada con la disponibilidad de agua en el suelo, mientras que la disponibilidad de los nutrientes tuvo un papel secundario. A su vez los cambios en la estructura de las comunidades fueron consecuencia de la variación en la composición de especies. Estos resultados ponen de manifiesto la importancia del agua en ecosistemas mediterráneos (algo bien conocido), si bien en este estudio destaca como novedoso que dicha variación de agua a escala local puede dar lugar a grandes cambios en la estructura de la comunidad. Estos cambios no solo son debidos a un reemplazo en la composición de especies de la comunidad, sino también a la composición funcional de las mismas. Estos resultados son especialmente relevantes en el marco actual de cambio climático, donde se espera un aumento generalizado de la aridez, que puede tener consecuencias negativas para las comunidades asociadas a zonas más húmedas, tanto por la desaparición de algunas especies, como por la alteración de los diferentes procesos ecosistémicos asociados a las mismas.

Este trabajo forma parte de la Tesis Doctoral de Enrique G. de la Riva y ha sido publicado en la revista Oikos.

de la Riva, E. G., Pérez-Ramos, I. M., Tosto, A., Navarro-Fernández, C. M., Olmo, M., Marañón, T., & Villar, R. (2015). Disentangling the relative importance of species occurrence, abundance and intraspecific variability in community assembly: a trait-based approach at the whole-plant level in Mediterranean forests. Oikos DOI:10.1111/oik.01875

Los datos están depositados en la base DRYAD. Doi:10.5061/dryad.dr275

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